Un robot R2 à bord de la Station Spatiale Internationale

L'équipage de la mission STS-133, photo officielleLe 24 février dernier, lors du dernier décollage de la navette Discovery, l’équipage de la mission STS-133 était composé de six astronautes : Steve Lindset (Commandant), Eric Boe (pilote), Alvin Drew, Steve Bowen, Michael Barratt et Nicole Stott (spécialistes de la mission).

Cette mission avait cela de particulier que les humains n’étaient pas seuls à bord de cette navette (ça fait un peu début de film d’horreur vous ne trouvez pas ?). Dans la soute de Discovery, précieusement arrimé, se tenait en effet un voyageur d’exception : Robonaut 2, le premier robot humanoïde à aller travailler à bord de la Station Spatiale Internationale (ISS).

Robonaut R2 NASA de face

Robonaut 2 (R2), dans l’une des chambres de test du Centre Spatial Johnson

Un robot humanoïde dans l’espace afin d’assister les humains. Nous ne sommes pas si loin de Star Wars, et du légendaire C3-P0 inventé par George Lucas… surtout lorsque l’on sait que la désignation officielle de Robonaut 2 est « R2 » !

Quelles sont donc les missions de ce R2 ? Pourquoi l’avoir envoyer sur ISS ? Découvrez ce robot-astronaute dans la suite de cet article.

Tout d’abord, qu’est-ce que Robonaut, ou plutôt « qui est » ce Robonaut, si vous me permettez cette personnification. Voici ce que nous dit la NASA à propos de ce projet.

Robonaut est un robot humanoïde conçu par la NASA au sein du Centre Spatial Johnson de Houston, au Texas. Le défi était de réussir à construire une machine, capable d’accompagner et d’aider les humains au cours de leurs missions dans l’espace. Travaillant aux côtés des humains, ou allant même au-delà de ce qu’il est normalement possible d’accomplir en tant qu’astronaute, en se rendant dans des milieux trop risqués par exemple, Robonaut va permettre d’étendre les capacités des missions spatiales, tant au niveau du développement d’infrastructures spatiales que de l’exploration planétaire. Le point critique de ce projet était de parvenir à créer une machine avec une grande dextérité, afin qu’elle soit capable de manipuler des objets avec une grande précision. L’objectif étant que Robonaut soit capable d’être plus à l’aise dans l’espace qu’un astronaute en combinaison spatiale.

Robonaut a donc vocation à être un véritable assistant pour les astronautes en orbite, afin de leur faire gagner un temps précieux, comme nous l’explique dans cette vidéo François Spiero, responsable des vols habités au CNES.

Robonaut 2 : le 1er robot humanoïde de l’espace par CNES

Le Robonaut R2A de la NASA, monté sur roues, dit aurevoir au Robonaut R2B, décollant avec la mission STS-133 en direction d'ISS

Le Robonaut R2A de la NASA dit au revoir au Robonaut R2B, décollant avec la mission STS-133 en direction d’ISS

Le Robonaut actuellement en orbite au sein d’ISS est donc bien une expérience, susceptible de déboucher sur d’autres évolutions. Il est notamment question de le doter d’un système de déplacement, sur roue ou sur jambe, afin de permettre au robot de se déplacer dans la station, en dehors, voir même sur la Lune ou sur Mars.

Le Robonaut ci-contre a été « monté » sur un véhicule électrique à quatre roues baptisé Centaure, permettant ainsi au robot de se déplacer à la manière des traditionnels Rovers de la NASA.

La version « avec jambe » du Robonaut est particulièrement intéressante dans le cadre de mission d’exploration. C’est d’ailleurs ce que prévoit la NASA avec son projet baptisé « Project M » , dont voici une illustration vidéo.

Terminons ce billet avec deux dernières vidéos très intéressantes, mais qui ne seront malheureusement accessibles qu’à nos lecteurs anglophones.

La première vidéo a été tournée à bord d’ISS, lors du déballage du R2. L’équipage de la station joue un tour au centre de contrôle de Houston, en leur faisant croire que le robot s’est « enfuit » de lui-même, et ne se trouve plus dans sa boite (il faut bien se détendre un peu ! :))

La seconde et dernière vidéo est le reportage de présentation officiel de Robonaut par la NASA. Très complet, ce film présente le robot actuel, ainsi que les enjeux qu’il représente pour les prochaines missions spatiales.

Il ne fait aujourd’hui plus aucun doute que robotique et conquête spatiale sont et resteront étroitement liés. L’humanité de demain ira dans l’espace, précédée par de fidèles robots, lesquels nous ouvriront les portes de nouveaux horizons fascinants.

Robonaut serrant la main d'un astronaut de la NASA en combinaison spatiale

Rendez-vous dans quelques années, pour le premier pas d’un robot sur la Lune : « Un petit pas pour le robot » ?

 

Aller plus loin :
– Site officiel de Robonaut : https://robonaut.jsc.nasa.gov
– Twitter de Robonaut : twitter.com/AstroRobonaut